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Séquoias géants en Californie

Aire de répartition

Le séquoia géant est un arbre monumental qui pousse naturellement dans une petite zone étroite d'environ 300 km de long sur le flanc ouest de la Sierra Nevada en Californie, États-Unis. L'espèce pousse à une altitude relativement élevée de l'ordre de 900 à 2440 mètres et se trouve seulement dans quelques forêts, couvrant une superficie totale d'environ 14 400 hectares.

Dans la partie nord de son aire de répartition, il y a huit forêts, dont trois dans le Parc national de Yosemite.
La plupart de ces arbres se trouvent entre les Kings et Deer Creek River Grove, dans le sud, la plupart des forêts dans le Parc national de Sequoia et Kings Canyon et le monument national américain de Giant Sequoia.

La taille des peuplements varie entre des forêts de mille hectares jusqu'à de petits bosquets de seulement six spécimens. Beaucoup d'arbres ont été abattus depuis la découverte des forêts de séquoias. Pour protéger les quelques forêts restantes, la plupart sont maintenant protégées par le système des Parcs nationaux des États-Unis ou de l'État de Californie.

Il n'est évidemment pas permis de les couper dans les parcs nationaux, mais à l'extérieur des parcs l'abattage de ces arbres gigantesques est également interdit par la loi.

Les Parcs nationaux

La majorité des forêts de séquoia géants est assez isolée. Ces forêts sont seulement visitées par les randonneurs.
Quelques-uns des séquoias les plus gros comme "Stagg" et le "Ishi Giant" ne sont visités que sporadiquement, tandis que d'autres, comme le "General Sherman", recoivent plusieurs centaines de milliers de visiteurs par an.

Les Parcs nationaux, Parcs de l'Etat ('state parks') et les monuments nationaux américains où vous pouvez voir des séquoias (appelés Giant Sequoia, Sierra Redwood ou Giant Redwood en anglais), sont:

Parc national de Sequoia & Kings Canyon où la Forêt des Géants (Giant Forest) est vraiment un pôle d'attraction touristique en été. En hiver, ces forêts sont difficiles à atteindre à cause de la neige.

Des géants illustres que vous pouvez y visiter sont, entre autres, le "General Sherman", "Washington", "General Grant", "President" et "Lincoln". L'arbre surnommé "General Sherman" (Général Sherman) est le plus gros arbre du monde.

   

Les photos ci-dessus montrent à gauche le "General Sherman", au centre le "General Grant" et à droite la base de l'arbre "The President".

Jusqu'à 2003 l'arbre peu visité et surnommé "Washington" était un des séquoias géants les plus beaux et les plus grands. Hélas, à l'automne de cette année, la foudre a provoqué un incendie au sommet de cet arbre. Le feu a couvé sous la cendre pendant plusieurs jours avant que les gardes forestiers ne le remarquent. L'arbre était si affaibli qu'il tomba en ruines pendant une tempête de l'hiver de 2005.
L'arbre, qui mesurait 77 m de haut, n'en fait plus maintenant que 31. Néanmoins, il n'est pas mort bien qu'il soit difficile de dire combien de temps il survivra.

 

L'arbre "Washington" est un des séquoias géants les plus vieux. Des recherches de 2002 ont évalué son âge à 2850 (+/- 300) ans.

La photo ci-dessus montre une forêt naturelle de séquoias (Crescent Meadow dans le Parc national de Sequoia). La différence de silhouette entre les arbres jeunes et vieux est facilement visible.

Parc national de Yosemite

 

Le Parc national de Yosemite est sans aucun doute plus visité par les touristes que le Parc national de Sequoia & Kings Canyon. La plupart des touristes ne vont pas plus loin dans le Parc que la vallée de Yosemite (Yosemite Valley) dont les photos ci-dessus montrent l'atmosphère. En outre, ce paysage de glaciers a une origine géologique très intéressante, mais je serai un petit saint et je n'en disserterai pas.

Trois bosquets de séquoias géants existent dans le parc (Tuolumne, Merced et Mariposa), dont le Mariposa est le plus grand et le plus visité.

Dans le bosquet de Mariposa se trouve un arbre très célèbre: l'arbre-tunnel de Wawona. En 1881 un tunnel fut creusé dans l'arbre, à travers lequel les visiteurs pouvaient rouler en carosse et, plus tard, en voiture. C'est apparemment quelque chose qui frappe l'imagination: presque toujours ce fait est un des premiers détails intéressants qu'on mentionne sur les séquoias. Ce que l'on sait moins souvent, c'est que l'arbre n'a pas survécu à cette intervention: en 1969 il mourait à l'âge de 2100 ans à cause de la construction du tunnel. L'arbre fut abattu et on décida de ne pas creuser un nouveau tunnel dans un arbre, donc des photos comme celle de gauche sont révolues pour toujours.

Site Web du Parc national de Yosemite
Un autre arbre célèbre dans le bosquet de Mariposa est un arbre bizarrement ramifié, surnommé le Grizzli géant (Grizzly Giant), le plus gros séquoia du Parc national de Yosemite. Néanmoins ce géant n'occupe que la 27ième place dans la liste des séquoias les plus volumineux et, au regard de la circonférence, il est précédé par 10 à 20 arbres.

 

La photo de droite (de 1903) montre le président americain Theodore Roosevelt et le botaniste John Muir près de cet arbre. La photo de gauche montre un grand cerf hémione (Odocoileus hemionus) qui se repose plus de 100 ans plus tard près de la base du Grizzly Giant.

La Forêt nationale de Sequoia et le Monument national de Giant Sequoia

Ce sont les forêts entourant le Parc national de Sequoia et qui sont aussi protégées. Les forêts les plus vastes se trouvent ici, mais parce que les bûcherons les ont exploitées au 19ème siècle, certaines parties comptent seulement des arbres jeunes, de moins de 100 à 150 ans.

A droite vous avez une vue du bosquet de séquoias de Long Meadow.
Remarquez la forme conique du séquoia jeune à droite et la forme différente de l'arbre millénnaire à gauche. Les petits pins au premier plan sont des pins ponderosa (Pinus ponderosa).

Plus sur la flore des forêts de séquoias géants...
Une des vallées complètement détruites par les bûcherons au 19ème siècle est la vallée appelée Converse Basin. L'arbre le plus grand a été conservé par Frank Boole, le directeur de la scierie, et fut surnommé après lui, l'arbre de Boole (Boole Tree en anglais).
L'ancienne photo à gauche montre les bûcherons, près de l'arbre. La photo à droite montre l'arbre solitaire au milieu de la dévastation.

   

Des nos jours la nature est de nouveau laissée libre de se développer sans restrictions. Par conséquent l'arbre ancien est aujourd'hui entouré par de jeunes arbres centenaires, qui sont en train de pousser vigoureusement. La photo centrale montre la base de l'arbre de Boole de nos jours.
Partout dans la vallée, des restes de coupe à blanc sont visibles: partout se trouvent des restes de souches. Les séquoias produisaient très peu de bois: en raison de la mauvaise qualité du bois et des dimensions de ces géants, les arbres éclataient souvent en grande partie quand ils étaient abattus.

Site Web du Giant Sequoia National Monument et du Sequoia National Forest (anglais).

Calaveras Big Trees State Park South Calaveras Grove (grand) et North Calaveras Grove (petit)
Ce Parc d'État des États-Unis est un des parcs les plus visités surtout à cause de son accès facile. L'arbre qu'on appelle le premier séquoia découvert (1852), le "Discovery Tree", se trouve dans la partie nord du parc, en fait il s'agit seulement de sa souche: une année plus tard seulement, l'arbre était coupé à la scie.

 

A gauche vous voyez la souche de l'arbre "Discovery Tree", à droite une vue typique dans le Calaveras Big Tree State Park.
Site Web du Calaveras State Park

Sierra National Forest Nelder Grove et McKinley Grove

Un relevé complet de tous les bosquets de séquoias géants.

Aller les voir?

Les Parcs nationaux les plus célèbres où on peut trouver les séquoias sont le Parc national de Yosemite ou le Parc national Sequoia et Kings Canyon.

Dès la découverte des forêts de séquoias géants pendant la ruée vers l'or au milieu du 19ème siècle, l'espèce était plantée ailleurs dans le monde.

La flore des forêts de séquoias géants

Au contraire du séquoia à feuilles d'if (Sequoia sempervirens), le plus haut arbre du monde, qui forme des forêts presque homogènes, le séquoia géant pousse dans des forêts mixtes. Typiquement l'arbre est accompagné par des sapins du Colorado (Abies concolor var. lowiana).

Les autres conifères qu'on peut y trouver sont:

  • Pinus lambertiana.
  • Pin de Jeffrey Pinus jeffreyi.
  • Pin ponderosa Pinus ponderosa.
  • Sapin de Douglas Pseudotsuga menziesii.
  • Cèdre à encens Calocedrus decurrens.
On peut aussi trouver une espèce de chêne: le chêne noir de Californie (Quercus kelloggii).
Des buissons poussent aussi dans les forêts de séquoias comme le Castanopsis sempervirens et le lilas de Californie (Ceanothus cordulatus).
 

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