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Le séquoia à feuilles d'if (Sequoia sempervirens), le plus haut arbre du monde

Le séquoia à feuilles d'if (Sequoia sempervirens) est une de trois espèces de séquoia, comme le séquoia géant (Sequoiadendron giganteum) et le séquoia de Chine (Metasequoia glyptostroboides). L'arbre le plus haut du monde est un exemplaire de cette espèce.

Son habitat naturel est une bande étroite de 750 km de long et 75 km de large le long de la côte Pacifique des États-Unis, de 0 à 900 m d'altitude. Les arbres les plus imposants poussent dans des vallées très arrosées avec de nombreuses périodes de brouillard. Avec une forme plus svelte le séquoia à feuilles d'if peut atteindre des hauteurs plus de 20 m plus élevées que celles du séquoia géant, qui est quand-même l'arbre le plus volumineux du monde.

Le plus haut spécimen de Sequoia sempervirens, Hypérion, mesure 115,55 mètres! Une telle hauteur atteint presque 120 à 130 m, qui est la hauteur maximale pour des arbres selon une recherche scientifique de 2004[1].

Les forêts côtières humides de Californie

Pendant toute l'année, il pleut beaucoup sur cette mince bande côtière et il fait assez brumeux la plupart du temps. De cette façon, l'arbre peut absorber suffisamment d'eau et ne souffre pas beaucoup du stress d'évaporation. La plupart des arbres les plus hauts se trouvent dans les vallées humides sur alluvions fertiles, bien que, de manière inattendue, un couple d'arbres de taille record récemment découverts semblait croître sur les versants de la vallée. Les forêts de séquoias de la côte ont un sous-bois abondant (parmi lesquels il ya beaucoup de fougères). Cependant, la plus grande biodiversité se trouve à des dizaines de mètres de hauteur: différentes espèces de plantes, de lichens, de salamandres, ... vivent très haut dans le ciel dans les branchages complexes des séquoias. Le professeur Steve Sillett, qui étudie ces canopées de séquoias, les compare avec des «jardins suspendus».

 

Pour se faire une idée de la taille de ces séquoias: les images ci-dessous montrent certains de ces arbres. A gauche, le "Titan du Nord" dans la réserve naturelle de séquoias Jedediah Smith, en Californie (© Robert Van Pelt). Remarquez les personnes à la base de l'arbre, à gauche. L'arbre à droite est appelé "Screaming Titans", également dans la réserve naturelle Jedediah Smith.

Le Titan du Nord a une hauteur de 93,6 m et une circonférence à hauteur de poitrine de 22,7 m . Il n'est certainement pas le plus grand séquoia de côte, ni le plus large, mais a le second plus grand volume de tronc ("Le Lost Monarch" vient en premier, cela dépend de votre définition d'un "arbre unique"). Il est néanmoins dépassé en volume par le séquoia géant (Sequoiadendron), dont une quinzaine de spécimens ont un plus grand volume avec le"General Sherman" en tête de liste.

Description

A première vue, les aiguilles du séquoia à feuilles d'if ne ressemblent pas à celles du séquoia géant: elles sont plus grandes et plates, un peu comme celle d'un if . La couronne est conique comme celle des séquoias géants , avec un tronc presque aussi massif et une écorce tendre d'un brun rougeâtre . Les cônes en forme d'oeuf sont plus petits ( 2 à 3 cm). Contrairement à la plupart des autres conifères , le séquoia à feuilles d'if repousse après avoir été coupé. Son âge maximum tourne probablement autour de 2500 ans

Fortement menacé par les sociétés d'exploitation forestière

Cet arbre à croissance rapide a un tronc droit et la qualité de son bois est excellente, ce qui a entraîné une exploitation intensive, toujours en cours. Le bois du Sequoia sempervirens a été et est toujours largement utilisé dans la construction. Environ 96% de la forêt originelle de séquoias a été coupée et la déforestation continue. Heureusement, la plupart des populations subsistantes sont conservées dans les parcs nationaux et de l'État , qui sont sans doute essentiels pour la conservation à long terme de cette espèce

Les forêts en dehors des parcs ( avec de nombreux arbres de plus de mille ans ) sont encore en cours de "gestion commerciale"... C'est la source de protestations constantes, comme la célèbre action de la militante Julia Butterfly Hill (photo). Pendant plus de deux ans, elle a vécu dans la canopée d'un séquoia à feuilles d'if nommé "Luna" pour empêcher le vieil arbre d'être coupé par la Pacific Lumber Company et pour plaider pour une exploitation forestière durable plutôt que la coupe à blanc de forêts entières (qui a des effets dévastateurs sur l'équilibre naturel et provoque une extrême érosion des sols). Elle a finalement réussi: en raison de la couverture médiatique énorme (et de l'attention pour la coupe à blanc des vieilles forêts qu'elle a provoquée) "Luna" et quelques autres séquoias ont été sauvés de la tronçonneuse. Quelle femme remarquable!

Il est très probable que sans de telles actions et les protestations d'organisations comme "Save the redwoods League", "Sempervirens Fund", "Sierra Club", et d'autres encore, il ne subsisterait plus de vieilles forêts de séquoias. Ces organisations reçoivent des dons et achètent des forêts privées pour en faire don aux parcs de l'Etat de Californie et aux parcs nationaux.

Les photographies ci-dessous ont été prises par Nick Sabadosh dans la forêt brumeuse de séquoias près de Crescent City, en California et sont publiées avec son autorisation [6]. Ces photos de vacances montrent des exemplaires de Sequoia sempervirens dans leur environnement naturel, les forêts brumeuses du Pacifique.

 

A cause de leur atmosphère dramatique, ces forêts ont été utilisées comme décors dans des films: les scènes avec les Ewoks dans Star Wars ont été tournées dans ces forêts, tout comme plusieurs scènes de Jurassic Park. Pour ce dernier film, le choix n'est pas illogique: pendant le crétacé, à l'apogée des dinosaures en Amérique du nord, ces forêts étaient répandues sur tout le continent.

Ces arbres (et particulièrement les jeunes) sont assez sensibles au gel, l'hiver et ne poussent pas bien sur le versant oriental des Montagnes Rocheuses ainsi que dans la plus grande partie de l'Europe. Le plus important facteur limitant est la sécheresse: il ne fait tout simplement pas assez humide. Dans les régions les plus humides d'Europe, telles que l'Angleterre et le pays de Galles, des séquoias atteignent déjà une taille de plus de 45 mètres et se ressèment spontanément.

Voulez-vous visiter?

La plupart des forêts sont situées dans la zone côtière de la Californie. Les plus grandes populations sont au Jedediah Smith Redwoods State Park (Comté Del Norte), au Redwood National Park and au Humboldt Redwoods State Park (Humboldt County).

La forêt la plus visitée est Muir Woods National Monument, un des derniers peuplements subsistants dans la zone immédiate de la baie de San Francisco.

Le plus grand arbre du monde

Hyperion, le plus grand arbre vivant du monde, est un séquoia à feuilles d'if et culmine à 115,55 m!

Cet arbre énorme n'a été découvert qu'en août 2006 dans une partie reculée du parc national de Redwood , en Californie.
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Bibliographie

  1. "The limits to tree height", Koch et al. Letters to Nature, avril 2004 (pdf)
  2. "New tallest tree discovered!", Robert Van Pelt, 26 août 2006
  3. http://www.sfgate.com/cgi-bin/article.cgi?f=/c/archive/2006/09/07/TREE.TMP
  4. BBC News: giant tree devastated by fire
  5. http://www.gianttrees.com.au/new_tallest_tree.html
  6. Nick Sabadosh' weblog
  7. The New Yorker, article "Tall for its age", Richard Preston, 6 octobre 2006 (pdf)

Classification scientifique

Sequoia sempervirens (D. Don) Endlicher 1847.
Synonymes: Taxodium sempervirens D. Don in Lambert 1824 (Watson 1993), Sequoia sempervirens (Lambert) Endlicher (Peattie 1950). Il est le seul espèce dans le genre Sequoia Endlicher 1847. Quelques variétés cultivées existent comme le cultivar 'adpressa', 'glauca', 'nana pendula', 'pendula' ou 'prostrata'.

Plus sur les deux autres espèces de séquoia: le séquoia géant (Sequoiadendron giganteum) et le séquoia de Chine (Metasequoia glyptostroboides).

Plus sur les arbres les plus gros et les plus anciens du monde.

 

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